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ARGENTINA

Un científico argentino gana en Holanda un concurso mundial por inventar una nueva forma de extraer litio

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Ernesto Calvo, que dirige el Instituto de Química Física de los Materiales, Medio Ambiente y Energía (INQUIMAE), de la Universidad de Buenos Aires (UBA) y parte del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas (Conicet), fue nombrado ganador del concurso Bright Minds Challenge, fallado en Ámsterdam, Holanda, por su desarrollo de un sistema para extraer litio alimentado con energía solar, y más rápido y limpio que cualquier tecnología existente.
Un científico argentino gana en Holanda un concurso mundial por inventar una nueva forma de extraer litio
Ernesto Calvo, en el centro, al recibir el premio Bright Minds Challenge.

Según se informa desde el Conicet, además de Ernesto Calvo -quien recibió el premio-, participan del equipo de investigación que dirige Victoria Flexer, del Centro de Investigaciones y Transferencia (CIT) Jujuy, y las becarias Florencia Marchini y Valeria Romero.

La propuesta, concebida hace cinco años y ya patentada en Estados Unidos, venció en la final a sendas propuestas procedentes de Brasil y Tanzania. El premio consta de 500 horas de apoyo para acelerar la ampliación de su proyecto.

La competencia, de carácter global, es impulsada por la compañía DSM junto a un grupo internacional de entidades, entre ellas, las empresas Sungevity y Solarcentury, la incubadora de negocios Greentown Labs, la Escuela de Negocios de la Universidad de Oxford, y el Centro Nacional Chino de Supervisión e Inspección sobre la Calidad de Productos Solares Fotovoltaicos (CPVT, por sus iniciales en inglés).

La comunicación del Conicet explica que "América del Sur cuenta con el 80% de las reservas mundiales de litio en salinas de Bolivia, Chile y Argentina, en forma de salmueras (agua con alta concentración de sal)". Al respecto Calvo precisa que “en Catamarca, por ejemplo, se producen de 20 a 30 mil toneladas de litio por año, que son utilizadas ahora principalmente para aleaciones aeroespaciales y también en baterías”.

Se sabe que el litio es un componente muy importante en la fabricación de todo uso, muy especialmente en el almacenamiento de energía. A nivel mundial, Australia es el mayor productor, mediante minería convencional. Chile y Argentina, por caso, al igual que China, extraen el litio extrae con "un lento proceso de evaporación del agua de las salmueras, en pozas de 200 por 800 metros de área y 30 centímetros de profundidad", se afirma.

El proyecto ganador utiliza la energía solar para realizar la extracción del litio a través de electrodos de baterías. "Nuestra propuesta -asegura Calvo- no necesita evaporar y no demanda pérdida de agua", y agrega: "No agregamos sustancias químicas y es altamente selectiva, esto es, no se contamina con sodio, elemento que es enemigo de las baterías de litio".

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